Krok za krokom k zlatu - prvá časť

28.05.2009 23:32

V nasledujúcich riadkoch vám priblížime priebeh majstrovskej sezóny. Od konca minulej sezóny sa toho udialo v Nitre neúrekom. Rôzne odchody, príchody hráčov, prípravné zápasy, samotný priebeh extraligy, no a napokon najdôležitejšia časť sezóny - play-off. O tom všetko si môžete prečítať v tomto zhrnutí sezóny 2008/09.

Koniec sezóny 2007/08 a odchody hráčov

10.mája 2008 sa prehrou v piatom štvrťfinálovom zápase proti Pezinku skončila pre Nitru sezóna 2007/08, v ktorej obsadila definitívne 8.miesto. Po sezóne, ako už v Nitre býva zvykom, nezostal kameň na kameni. Z kádra odišlo viacero hráčov, pričom medzi najprekvapujúcejšie odchody určite patril prestup Petra Semana do Komárna, ktorý svoje rozhodnutie pre Nitrianske noviny komentoval nasledovne: „Nie sú za tým žiadne nezhody, ani finančné dôvody. Jednoducho, chcem vymeniť určitý nitriansky stereotyp. Zažiť niečo iné a získať nový impulz. Vedeniu nitrianskeho klubu som oznámil, že nech so mnou minimálne na rok nerátajú. Ktovie, čo prinesie osud. Nikde nie je napísané, že sa niekedy nemôžem vrátiť.“

Nitrianski funkcionári podľa očakávaní ďalej nerátali s Američanom Brockom Gillespiem a Chorvátom Sašom Jankovičom. Obaja boli len priemernými hráčmi a preto nebol dôvod držať si ich v Nitre aj naďalej.

Nitru opustil taktiež pivot Jozef Vojtek, ktorý putoval do rodnej Handlovej. „Dospel som k presvedčeniu, že bude pre mňa lepšie zmeniť pôsobisko,“ povedal 23-ročný pivot, ktorý hájil farby Nitry dlhých päť rokov. Ďalším odchádzajúcim pivotom sa stal Miroslav Páleník, ktorému sezóna nevyšla podľa predstáv a napokon sa rozhodol prikývnuť ponuke českých Poděbrad.

Zmeniť dres sa rozhodli aj nádejní basketbalisti ako Richard Grznár, ktorého kroky napokon smerovali do majstrovského Pezinka. Maroš Rendla po dvoch rokoch strávených pod Zoborom prestúpil do Banskej Bystrice. Medzi odchody treba započítať aj Martina Trágora, ktorý taktiež zamieril do svojho rodného mesta, teda Prievidze.

Letná príprava a formovanie kádra

Pokračovať vo svojej kariére v Nitre sa rozhodlo sedem hráčov : Dametri Hill, Andrej Červenka, Roman Ivan, Roman Vido, Milan Žiak, Juraj Hašan a Michal Hantšok. Nitriansky káder opustilo dovedna 8 hráčov a preto sa netrpezlivo čakalo aj na nové posily.

Prvým hráčom, ktorého Nitra získala do svojich radov bol navrátilec z Levíc Ľuboš Pohánka, ktorý vedel do čoho ide: „Viem, čo môžem očakávať od trénera Urbana, bol som tu spokojný a poznám celé zázemie. Nitra chce ísť v budúcej sezóne opäť medzi prvých päť celkov ligy, vidím to ako dobrú perspektívu.“

Začiatkom júla ohlásil návrat pod deravé koše Branislav Tomek. Bývalý najlepší pivot slovenskej ligy sa k basketbalu vrátil po viac ako ročnej pauze, preto bolo veľmi otázne či sa Braňo dá dokopy natoľko, aby bol v sezóne platným extraligovým hráčom.

V polke augusta sa s Nitrou dohodol jej ďalší bývalý hráč Peter Fapšo. Ten minulú sezónu hrával za Komárno a hoci uvažoval aj o konci kariéry, napokon však známe prostredie a tréner Urban rozhodli o pokračovaní jeho kariéry v Nitre. V priebehu leta sa na súpisku dopísali aj mladíci Ladislav Stojanov z Komárna Richard Körner z Košíc.

Najväčšiu prácu nitrianskym manažérom však dalo angažovanie hráča na azda najdôležitejší post v basketbale, a to post rozohrávača. Najprv sa skloňovalo meno skúseného Srba Vida Žarkoviča, neskôr mali do Nitry priletieť postupne dvaja Američania, no aj z ich angažmá z rôznych dôvodov zišlo. Nakoniec v polovičke septembra priletel z New Yorku 22-ročný Eugene Lawrence. Vzápätí tím cestoval na dvojzápas do Čiech a napriek dvom vysokým prehrám, nitriansky lodivod Ľubomír Urban tušil, že Nitra možno po rokoch opäť našla toho pravého muža na pozíciu stredného rozohrávača. „Citeľná je slabšia fyzická pripravenosť, ale kým vládal, ukázal úžasné veci. Je to skutočný rozohrávač, ktorý má veľmi dobrú schopnosť prihrať i zrýchlenie,“ zhrnul svoje prvé dojmy o novej jednotke ”Mexo” Urban.

Prípravné obdobie na novú sezónu výrazne poznačili zranenia viacerých hráčov. Andrej Červenka si narazil stavec, so svalovými problémami zápasili Ľuboš Pohánka a Roman Ivan a problémom sa nevyhol ani Peter Fapšo. Nitra odohrala v rámci prípravy viacero zápasov so slabšími i silnejšími súpermi a aj keď výsledky v tejto fáze sezóny nie sú vôbec dôležité, bilancia 2-9 mohla čo to napovedať. Treba však jedným dychom dodať, že nitriansky celok neodohral ani jeden z týchto zápasov v kompletnom zložení. Generálka na novú sezónu sa skončila vysokou prehrou v Handlovej(90:68), no Nitra mala ešte týždeň na vycibrenie formy, ale hlavne na uzdravenie všetkých svojich hráčov.

Nitriansky manažér Juraj Polák sa o cieľoch do novej sezóny vyjadril pre eBasket.sk nasledovne: „Slovenské medaily ma nezaujímajú. Nemám totiž rozpočet, aby som mohol hrať zaujímavú európsku súťaž. Preto chcem v prvom rade baviť divákov a nielen tých v Nitre. Bol by som rád, keby sme sa dostali na úroveň minulosezónnych štvrťfinálových súbojov s Pezinkom. Nefrustruje ma, či som prvý, tretí alebo piaty. Keď som sa začal venovať práci v klube, bolo to iné, ale dnes som pochopil, že to nemá význam. Dôležité je iba to, aby boli fanúšikovia spokojní a aby sa Körner, Vido a ďalší zlepšovali.“

Tréner Ľubomír Urban zhodnotil pre Nitrianske Noviny tesne pred štartom ligy ambície svojho tímu týmito slovami: „Cieľom bude najskôr dostať sa do hornej šestky, a potom prejsť cez prvé kolo play off, to znamená účasť v semifinále. Ďalším cieľom je samozrejme pracovať na raste mladých hrá­čov. Máme slušne zložený tím. Pred rokom to bolo úplne iné mužstvo, s mnohými mladými, sprvoti chýbal aj Hill. Na porov­nanie, lanskí legionári Gašparac s Jankovičom nemali takú kvali­tu ako Lawrence s Hillom.“

Od prvej prehry s Prievidzou až po víťazstvo v Pezinku

Nitrianski basketbalisti vstúpili do nového súťažného ročníka pod novým názvom  BK AX SPU Nitra, v nových bordovo-bielych dresoch a taktiež vo vynovenej hale SPU. Prvý súťažný zápas však nedopadol pre nitriansky tím dobre, keď v domácom prostredí podľahol Prievidzi v pomere 79:84. Zmiešané pocity išli hlavne z nášho nového playmakra Lawrenca, ktorý striedal svetlé momenty s tými tmavšími, hlavne v obrannej fáze hry.  Hráči AX SPU si však chuť napravili veľmi prekvapujúcim víťazstvom v Spišskej Novej Vsi (84:93). Výrazné zlepšenie a svoj potenciál ukázal Lawrence, autor 23 bodov a 6 asistencií. Spokojnejší bol po zápase aj lodivod Nitry Urban: „Odohrali sme podstatne lepší zápas ako v stredu. Na Spiši sa dá vyhrať len kvalitným výkonom. Najmä našich šesť skúsených hráčov splnilo svoju úlohu. Je to dobrý odrazový mostík do ďalších kôl.“

Nasledovala povinná domáca výhra nad Dolným Kubínom (95:80). Na ďalší zápas cestovala Nitra k nováčikovi súťaže do Banskej Bystrice, kde však slušne rozohraný zápas napokon prehrala v pomere 85:80.

Už pred sezónou apeloval tréner Nitry na doplnenia kádra pivotmanom: „Ukazuje sa, že potrebujeme ešte tretieho legionára na pozí­ciu štvorky, čo je pohyblivý pi­vot so schopnosťami zbierať do­skoky. Ak sa nám podarí tento post vhodne obsadiť, budem spokojný.“  Tento zámer sa nitrianskym funkcionárom podarilo zrealizovať a po dvoch týždňoch od začiatku ligy oznámili príchod českého reprezentant Stanislava Votroubka, zatiaľ na skúšobné obdobie. „Už dlhšie sme sa obzerali po hráčovi na pozíciu štyri. Chceli sme vysokého basketbalistu, ktorý dokáže hrať z perimetra a vie aj niečo doskočiť. K Hillovi a Tomekovi sme potrebovali vhodné doplnenie. Tréner Urban rozhodne, či ho angažujeme. Musí presvedčiť na palubovke. Pre nás je podstatný výkon a nie meno,“ povedal pre eBasket.sk manažér AX SPU Juraj Polák.

V ďalších dvoch zápasoch prišli dve vysoké víťazstvá, najprv doma nad Komárnom (103:71) a následne vonku nad Popradom (77:95). Práve po týchto dvoch zápasoch sa rozhodlo, že do tímu definitívne pribudne aj Votroubek, ktorý svoj príchod do slovenskej extraligy nebral ako príliš veľký krok spať: Určite to nie je pre mňa krok späť. Skôr som rád, že som zostal. Tím je dobrý a máme šancu hrať v prvej štvorke. Chcem hrať maximálne možný počet minút. Tréner má na mňa určité požiadavky a tie by som chcel naplniť. Mám pomôcť v obrane a pozbierať nejaké doskoky. V útoku samozrejme pomôcť bodmi. V prvom rade chcem pomôcť mužstvu.“

Posledným októbrovým zápasom bol duel proti majstrovi z Pezinka. Hosťom hralo do karát menšie zranenie Lawrenca, no napriek tomu patril prvý polčas, najmä úvodná štvrtina Nitranom. Pezinčania však po prestávke vytiahli zónu a dovolili svojmu súperovi za celý druhý polčas len 24 bodov a tak nečudo, že sa napokon radovali z jasnej výhry 68:83. Zápas na Interi ale potvrdil dobrú fazónu tímu na ihriskách súperov, keď po pomerne hladkom priebehu vyhral 89:99, no tréner ”Mexo” Urban nebol ani po tejto výhre celkom spokojný: „Využili sme, že domácim chýba sebavedomie a dokázali sme sa presadiť v útoku. Po prestávke bola v našej hre aj nedisciplinovanosť, stále nevieme hrať dôsledne 40 minút. Tieto body však treba potvrdiť doma.“

Zápasy doma proti Handlovej (87:72) a vonku proti Košiciam (72:97) možno označiť ako povinné jazdy, ktoré Nitra bez väčších problémov zvládla. V 11.kole čakal Nitru derby zápas proti vtedajšiemu lídrovi z Levíc. Mal to byť vyrovnaný zápas dvoch vo forme hrajúcich celkov, no nitrianski hráči všetky prognózy zmietli zo stola a svojho súpera prevalcovali o 27 bodov (86:59). BK AX SPU Nitra tak po prvých 11 zápasoch okupovala štvrtú priečku tabuľky s bilanciou 8 výhier a 3 prehry.

Odvetnú časť sme začali prehrou v televíznom zápase v Prievidzi. Napriek 16-bodovému vedeniu na konci tretej štvrtiny, sme tento zápas nedokázali dotiahnuť  do víťazného konca a prehrali napokon v pomere 74:71. So Spišskou Novou Vsou sme si pripísali ďalšiu domácu výhru (81:76), no následne nitrianski hráči nepochopiteľne vybuchli v Dolnom Kubíne, ktorý bol v tom čase na samom chvoste tabuľky. Peter Fapšo si však nemyslel, že Nitra súpera podcenila: „Pripravovali sme sa ako na každý iný zápas. Ten deň nám však nebolo súdené vyhrať aj vzhľadom na iné okolnosti. Doma hrajú vyložene tvrdú obranu. Mám skúsenosti z viacerých zápasov a vždy to tak bolo. Potom už iba záleží od rozhodcov, čo im dovolia.“  Nitriansky elitný strelec ale zároveň dodal, že napriek prehre je v tíme pohoda. Myslím si, že predsezónne ciele neboli až tak vysoko nastavené. Zatiaľ to je pre nás aj pre klub dobré. V šestke určite nechceme chýbať,“ citoval Fapša server eBasket.sk.

15.kolo základnej časti prinieslo opäť bezproblémovú domácu výhru, tento krát nad Banskou Bystricou (94:70). Po vyhranom zápase v Komárne (95:101 pp), ktorý mimochodom svojou dramatickosťou a kvalitou patril medzi najkvalitnejšie zápasy v sezóne, sa AX SPU osamostatnil na tretej priečke tabuľky, pričom pod túto métu už ani raz v sezóne neklesol. Domáci televízny zápas proti trápiacemu sa Popradu nepriniesol drámu, keď hostia cestovali na východ republiky s 18-bodovou prehrou (78:60).

16.decembra 2008 sa konal po dlhých rokoch All-Star zápas Slovenskej extraligy. Z Nitry sa miestenka na tento prestížny duel trošku prekvapujúco ušla len Dametrimu Hillovi. Na zápas hviezd sa teším, je to zábava. Moju hru však nezmením, nebudete ma vidieť smečovať. Pre ligu je to výborná propagácia, pre hráčov zasa ocenenie ich kvalít. Najmä mladší hráči sa môžu viac zviditeľniť. Pozývam v utorok do Bratislavy aj divákov z Nitry, nech sa prídu pobaviť,“ povedal pre Nitrianske Noviny americký pivot. Zápas sa skončil výhrou Východu 134:127 a Dametri si v ňom na svoje konto pripísal 15 bodov.

Posledný zápas v roku 2008 bol vyvrcholením dovtedajšieho priebehu súťaže, keď Nitra na slovenské pomery vo vynikajúcom zápase zdolala Pezinok, pre ktorého to bola prvá domáca prehra po 37 súťažných zápasoch. „Bola to pre nás dôležitá skúška pred druhou polovicou sezóny, ktorá prichádza po Vianociach. Taktiež sme vedeli, že Pezinok doma neprehráva a to nás ešte viac motivovalo. Napriek tomuto malému úspechu musíme zostať hladní po víťazstvách, tvrdo pracovať a pokračovať vo svojej ceste,“  zhrnul pre eBasket.sk Eugene Lawrence. Ten po sezóne priznal, že práve toto víťazstvo naštartovalo Nitru k ešte lepším výkonom: „Po decembrovom víťazstve na palubovke Pezinka sme pochopili, že máme aj na najlepší tím ligy. Práve tam sa celá sezóna zlomila. Verili sme si a to bolo veľmi dôležité.“

Zápasy po novom roku zakončené drámou v Leviciach

Nitriansky stroj sa rozbiehal v novom roku pomalšie ako sa čakalo. Doma nad Interom síce ešte dokázal zvíťaziť (96:82), no ďalší zápas v Handlovej nemožno nazvať inak ako fiaskom, keď druhý tím tabuľky prehral s desiatym o priepastných 26 bodov (88:62). V nie príliš presvedčivom výkone pokračovali hráči aj v domácom zápase proti predposledným Košiciam. Tie ešte krátko pred koncom tretej štvrtiny vyhrávali o 9 bodov, ale nakoniec museli prehltnúť 21-bodovú prehru (103:82).

Návrat k výkonom z decembra priniesol až posledný zápas základnej časti v Leviciach. Vyrovnaný a kvalitný zápas rozhodol strelou v poslednej sekunde Lawrence a zaistil tak Nitre víťazstvo 76:78. Nitriansky tréner Ľubomír Urban bol po zápase spokojný ako s predvedenou hrou, tak s dvomi bodmi do tabuľky: „Vo výbornom derby sa stretli dva vyrovnané celky. Levičania ma ničím neprekvapili, čakal som ich nátlakovú hru, hráči sa s tým však dokázali popasovať. Je pravda, že domáci basketbalisti dokázali ubrániť Hilla, otvoril sa však tým priestor pre Fapša. Dva body z Levíc sú šťastné, domáci majú naozaj dobrý káder, ktorý musí mať vysoké ambície.“

„Nikdy som nemal možnosť takejto rozhodujúcej strely počas mojich štyroch sezón v NCAA, takže som mal veľkú radosť. Milujem tieto chvíle, pretože cítim, že som hráčom pre posledné sekundy. Bol to výnimočný moment. Nevedel som dopredu, že budem strieľať poslednú strelu, pretože sme nevedeli, že Levičania trojkou vyrovnajú skóre. Bola to improvizácia. Ľubo Pohánka mi prihral loptu. Chcel som ísť do dvojtaktu, ale nemal som dosť času a obranca sa postavil predo mňa. Bola iba 1 sekunda do konca, tak som urobil pohyb a vystrelil som. Padlo to a boli sme veľmi šťastní,“ opísal pre Nitrianske Noviny svoje pocity po zápase v Leviciach ”Geno” Lawrence.

Nitra zakončila základnú časť s bilanciou 16 výhier a 6 prehier, čo ju radilo na tretie miesto ligového pelotónu,  len jeden zápas za vedúce duo Pezinok - Prievidza. V rozhovore pre eBasket.sk Ľuboš Pohánka ocenil najmä prínos amerického dua Lawrence – Hill: “Hrá sa nám s nimi skutočne vynikajúco. Eugene k nám prišiel priamo z univerzity a preto nemá ešte toľko skúseností s tunajším basketbalom. Napriek tomu sa stal jedným z najlepších rozohrávačov v lige. Stále využíva svoju dravosť, agresívnu obranu a ťah pod kôs. Na Dametrim je vidieť, že už toho v Európe dosť prežil. Vždy keď dostane loptu, tak si dobre rozmyslí čo s ňou urobí. Nevrhá sa bezhlavo do útoku, z čoho ťaží celý náš tím. Obaja sú pre nás nepostrádateľní.“ Jeden z najlepších trojkárov na Slovensku tiež zhodnotil prvých 22 kôl a stanovil ciele pre ďalší priebeh sezóny: “Pred vstupom do sezóny sme si nekládli žiadne ciele. Nakoniec sme sa dostali až sem. Hráči si uvedomujú, čo chcú dokázať. Teraz bude pre nás dôležité pokračovať v takýchto výkonoch aj v nadstavbe. Nechceme zaspať na vavrínoch. Cieľom pre nadstavbu je, aby sme si vybojovali čo najlepšiu pozíciu do play-off, to znamená začať vyraďovacie boje v domácom prostredí. V play-off budeme potom chcieť postúpiť do finále a pokúsiť sa ho vyhrať. Nekalkulujeme s výsledkami ostatných mužstiev. Môže sa nám to neskôr vypomstiť. My sa potrebujeme sústrediť hlavne na našu hru, s ktorou sme dosiahli úspechy.“

Dobré výsledky i výkony v nadstavbe, škvrnou debakel v Pezinku

Po dvojtýždňovej prestávke sa rozbehla nadstavbová časť extraligy. Prvým súperom Nitry bola Banská Bystrica, pričom hostia prišli pod Zobor v oklieštenej zostave, no napriek tomu dlho držali s Nitranmi krok, nakoniec však podľahli pomerne jasne 74:53. Ľubomír Urban nebol s výkonom príliš spokojný: „Bol to taký nesúrodý zápas, príčiny vidím dve. Po prvé, vypadli sme z rytmu, dva týždne sme boli bez zápasu. Po druhé, súper nebol kompletný a v hlavách našich hráčov v podvedomí prišlo k podceneniu. Američania sú našimi ťahúňmi, keď sa koncentrujú na zápas, vtedy z ich hry ťaží celé mužstvo, ale dnes to nebol ten prípad. Geno je dobrý hráč, ale niekedy chce hrať sám proti celému tímu súpera, a dnes sa tým aj vyfauloval. Aj Dametri vie hrať lepšie. Bez Američanov je naša hra ťažkopádnejšia. Dúfam, že časom príde aj ľúbivejší herný prejav.“

Avšak ľúbivejší prejav neprišiel ani v ďalšom kole na pôde Levíc. Tam Nitra po matnom výkone prehrala o 16 bodov (91:75). Obrat o 180 stupňov však nastal už v nasledujúcom domácom zápase proti Pezinku. AX SPU mal pred týmto duelom na súpiske len 8 zdravých hráčov, ale to ich akoby ešte viac motivovalo a vyrovnaný zápas rozhodli výborným výkonom v poslednej štvrtine a uštedrili majstrovi najhoršiu prehru v sezóne(104:87). Bojovný a oduševnený výkon Nitranov ocenil aj ich tréner Urban: „Potvrdilo sa, že niekedy je menej viac. Keď hráči vedeli, že ich je málo, boli zodpovednejší, dali do hry viac úsilia a srdca, a tento aspekt rozhodol. V niektorých fázach podali veľmi dobrý výkon, oduševnený, tak v obrane, ako aj v útoku. Náš rozohrávač Lawrence dnes rozdelil oveľa viac lôpt, aj keď občas sa na jeho výkone prejavila únava. V minulých dvoch zápasoch hral sám proti všetkým, po Leviciach sme mali rozhovor a bolo vidno, že si vstúpil do svedomia.“

Úspešný týždeň zakončila Nitra víťazstvom na horúcej palubovke Prievidze v pomere 66:77. Strojcom úspechu bol najmä Lawrence, z ktorého prihrávok ťažili Vido s Fapšom. Práve Peter Fapšo mal v zápasoch nadstavby výbornú formu. „Som rád, že svojimi výkonmi prispievam k úspechu kolektívu. Ťažím  najmä z dobrej spolupráce na palubovke. Sila mužstva je aj v schopnosti vysporiadať sa s absenciou spoluhráčov. Proti Pezinku nám napríklad chýbali Ľuboš Pohanka, Roman Ivan a Rišo Körner,“ povedal pre eBasket.sk nitriansky krídelník.

V piatom kole nadstavby čakal Nitru zápas na domácej palubovke proti Spišskej Novej Vsi, ktorý domáci s problémami, ale nakoniec predsa len zvládli a po výsledku 88:82 si pripísali ďalšie dva body do tabuľky. Zápas v Banskej Bystrici možno nazvať historickým z toho hľadiska, že po ňom sa Nitra prvý krát vo svojej histórií dostala na samotné čelo tabuľky, keďže jej súperi v boji o prvú priečku, Pezinok a Prievidza zaváhali. Na víťazstve 76:80 sa hlavnou mierou podieľal Dametri Hill, ktorý bol za svoj výkon odmenený cenou Hviezda kola. Prvé miesto v tabuľke bolo síce potešujúce, no bol to len čiastočný úspech, čo pre eBasket.sk potvrdil aj Ľuboš Pohánka: „Veľmi dobre vieme, ako tabuľka vyzerá. Odzrkadľuje to našu aktuálnu formu, čo poteší, ale nič viac. Hráme ešte doma s Prievidzou a v Pezinku. Navyše chlieb sa začne lámať až o mesiac. Samozrejme, do play-off chceme vstúpiť z čo najlepšej pozície. Optimálne by bolo z prvého miesta, keďže lepšia priečka neexistuje.“

V derby zápase proti Leviciam čakal každý v poradí už piatu výhru Nitry v rade. Tento predpoklad aj hráči AX SPU naplnili, keď rozhodli o svojom triumfe už v prvom polčase, presnejšie v druhej štvrtine, ktorú vyhrali 23:5. V druhom polčase sa zápas už len dohrával a konečný výsledok napokon znel 87:64 v prospech domácich. Nitrianskeho trénera ”Mexa” Urbana potešil výkon tímu, ale aj Braňa Tomeka: „Dnes nás čakala úloha zastaviť rozbehnuté Levice. Pripravili sme sa na zápas zodpovedne, čo potvrdil priebeh prvého polčasu. Elegantnou a disciplinovanou obranou sme súpera držali na dištanc a vytvorili sme si rozhodujúci náskok. Tomek pokračuje vo výborných výkonoch, dnes pridal aj body, to určite prospeje jeho sebavedomiu. Čakajú nás teraz ťažké zápasy. Či chceme skončiť prví? My o tom nehovoríme. Ideme od zápasu k zápasu, uvidíme. Každopádne, play off sa opäť bude začínať od bodu nula.“

V ôsmom kole nadstavbovej časti sa malo s veľkou pravdepodobnosťou rozhodnúť o tom, kto pôjde do play-off z prvého miesta. Hral sa totiž veľký šláger dvoch najlepších celkov extraligy medzi domácim Pezinkom a Nitrou. Lenže šláger sa veľmi rýchlo zmenil v jasnú záležitosť úradujúceho majstra, ktorý už prvú štvrtinu vyhral neuveriteľným 23-bodovým rozdiel (42:19). Pezinok vrátil Nitre vysokú prehru z tretieho kola a vyprevadil ju s 34-bodovým debaklom (105:71). Kormidelníka AX SPU Ľubomíra Urbana však tento výbuch v Pezinku príliš neprekvapil: „Iste nás nepotešilo to, čo sme videli. Každopádne, z môjho pohľadu to nebolo prekvapenie. Sme v situácii neskúseného družstva. Podobne ako napríklad Prievidza. Prvé miesto treba zvládať mentálne, ale aj atmosférou v klube.“ Napriek vysokej prehre však skúsený tréner hľadal v rozhovore pre eBasket.sk aj možné pozitíva: „Vyhrali sme päť zápasov v rade, čo nie je vhodné pre družstvo. Nedá sa to však umelým spôsobom ovplyvniť. S tým, čo prišlo, nie som veľmi nespokojný. Udialo sa to práve včas. Z časového pohľadu to je to najvhodnejšie, čo nás mohlo postretnúť. Máme desať dní, aby sme ich využili na prípravu na prvý zápas play-off.“

Nitrania sa museli z pezinského sklamania rýchlo spamätať, pretože už v najbližšom zápase ich čakala Prievidza. V tomto zápase si mohla Nitra v prípade víťazstva definitívne zabezpečiť druhú priečku v tabuľke, ktorá znamenala výhodu domáceho ihriska v prípadnom semifinále. Duel začali lepšie hostia, no postupne Nitra prebrala taktovku do svojich rúk a výhru si definitívne zaistila v poslednej štvrtine, ktorú vyhrala 34:18 a celý zápas 94:77.

Posledný zápas pred play-off hrala Nitra v Spišskej Novej Vsi. Šanca na prvé miesto síce ešte stále žila, no len v teoretickej rovine. Pezinok by totiž musel doma zaváhať s Levicami a Nitra vyhrať v Spišskej. Tento fakt si uvedomoval aj tréner hostí a zápas zobral skôr ako prípravu na play-off. Duel, v ktorom Nitra šetrila svoje opory sa skončil výhrou domácich v pomere 78:70.

Po odohraní 32 zápasov základnej a nadstavbovej časti obsadil BK AX SPU Nitra konečné druhé miesto v tabuľke s bilanciou 23 výhier a 9 prehier. Ľubomír Urban zhodnotil v rozhovore pre probasket.cz dovtedajší priebeh sezóny: Do súťaže sme vstupovali, dá sa povedať s veľkou neznámou, družstvo sme nemali postavené. Týždeň, dva pred súťažou sme získali rozohrávača, o ktorom sme mali dobré referencie, potrebovali sme ho otestovať a myslím, že sme možno našli toho správneho. Družstvo sme doplnili o Votroubka a jednoducho nám neostávalo nič iné, len v ťažkých pomeroch domácej súťaže pri delení a strese na jednotlivé družstvá, dostať sa do prvej „šestky“, tvoriť družstvo, ktoré by bolo ambiciózne. Nie vždy sa nám to darilo, pretože sme mali veľmi dobre výkony, ale mali sme aj výbuchy. Príčinu vidím v nezohratosti a nepripravenosti tímu, čo malo byť dávno za nami niekedy pred súťažou. Takže z tohto pohľadu by všetky pozitívne „facky“, ktoré sme dostali v Dolnom Kubíne, Handlovej a naposledy v Pezinku, mali pomôcť ďalšiemu rastu  družstva, ktorý by mal vyvrcholiť v play-off. Uvidíme, do akej miery sa nám to podarí skĺbiť tak, aby sme boli tým tímom, ktorý myslím si, bol úspešný v „tabuľkovej“ časti.“

Štvrťfinálový urputný boj proti Komárnu

Úvodný zápas štvrťfinálovej série proti Komárnu jasne ukázal, že play-off je celkom iná súťaž. Chýbajúca kvalita sa dá nahradiť bojovnosťou, húževnatosťou a veľkým úsilím. Komárňanci pricestovali pod Zobor s jasným cieľom prekvapiť papierového favorita. Prezentovali sa výbornou, najmä zónovou obranou a Nitra zrazu nehrala tú hru, s ktorou sa úspešne prezentovala v predchádzajúcich zápasoch. V napínavej koncovke mali napokon pevnejšie nervy hráči Komárna a po výsledku 71:73 uchmatli Nitre výhodu domácej palubovky. Tréner Nitry Urban zhodnotil zápas nasledovnými slovami: „Vstúpili sme do play off nie práve najšťastnejšie. Celý zápas bol veľmi kvalitný z oboch strán. V závere sa pošťastilo súperovi dostať do vedenia, ktoré udržal. O lepší výsledok sme sa pripravili nielen stratou v závere, ale celkovo nie dostatočne kvalitnou obrannou fázou, na ktorú sme sa v príprave zamerali. Vedenia, ktoré sme mali, súper rýchlo stiahol. Za kľúčový moment považujem situáciu, kedy sme viedli o 2 body, Jurík nedal trojku, mali sme loptu, ale vzápätí sme ju stratili.“ Bývalý reprezentačný tréner však nestrácal nádej: „Je to vystúpenie nepríjemné, ale nie končiace play off. Verím v silu tohto tímu, že bude do ďalšieho zápasu odhodlaný víťaziť. Play off sa hrá na tri víťazné zápasy, stále je to len 1:0.Patrí sa dokázať, že sme dobrý a kvalitný tím, ktorý skončil druhý v dlhodobej časti. Prekonali sme traumu vstupu do play off a verím, že v ďalších zápasoch ukážeme odhodlanie.“

Tlak na hráčov i trénera Nitry bol v druhom zápase veľký. Ak nechceli aby sa aj sezóna 2008/09 skončila už v štvrťfinále, museli jednoznačne vyhrať. Hral sa síce len druhý zápas série, no keby ho MBK dokázalo vyhrať, vedenie 2:0 na zápasy by si už zrejme nenechalo vziať. Nitra mala počas celého zápas navrch, v poslednej minúte viedla o 7 bodov, no nepochopiteľne dovolila svojmu súperovi zmazať manko a poslať tak zápas do predĺženia. Avšak ani 5 nadstavených minút o víťazovi nerozhodlo. Obrovskú drámu zvládli napokon lepšie Nitrania, keď po dvoch predĺženiach zdolali svojho súpera výsledkom 93:95. Tréner hostí ”Mexo” Urban bol po zápase pochopiteľne spokojný s vyrovnaním stavu série: Sme nesmierne radi, že sa nám podarilo revanšovať. Každopádne všetci vidíme, že toto budú zápasy, ktoré možno ani v našej lige nemali obdobu, pretože si nepamätám taký priebeh ako dneska bol, dramatický, neuveriteľný. Každopádne si želám aby to boli dobré športové výkony obidvoch družstiev. My sme dnes išli s maximálnou koncentráciou, dobre sme vstúpili do hry, hrali sme opäť dobre v prvej štvrtine. Myslím si, že sme mali pokojne na to aby sme dohrali celý zápas, ale sme sa dopúšťali neuveriteľných chýb. Každopádne si musíme zápas dôkladne znovu rozobrať a doma v ťažkom zápase potvrdiť výhru a dúfam, že tento zápas nás posunie hlavne emocionálne dopredu z nejakého takého beznádejného stavu.“

Hráči nitrianskeho celku si pred tretím zápasom uvedomovali, že ďalšie domáce zaváhanie by ich mohlo stať účasť v semifinále, čo pre eBasket.sk potvrdil aj kapitán Nitry Andrej Červenka: „Určite si nemôžeme dovoliť ďalšie zaváhanie. V Komárne sme si vybojovali späť výhodu domáceho prostredia, nechceme ju opäť stratiť. Neočakávam, že bude na našich pleciach väčší tlak, ako tomu bolo doteraz. Potrebujeme hrať svoju hru, ktorá nám prinášala ovocie. Z hráčov súpera dokáže každý vystreliť, a tak si nemôžeme dovoliť brániť iba ich najlepšie individuality. Aj tu bude treba myslieť kolektívne.“ Ak tréner druhého celku po základnej časti dúfal, že výhra v Komárne posunie jeho zverencom dopredu a dodá im potrebnú istotu a sebavedomie, mýlil sa. Prvý polčas tretieho duelu série bol zo strany Nitry opäť priveľmi ustráchaný a nevýrazný. Domáci hráči sa nevedeli presadiť cez obranu súpera, strácali veľa lôpt, čo Komárňanci využívali na ľahké skórovanie z protiútokov a do šatní išli so 7 bodovým náskokom. V druhej polovici zápas sa však karta obrátila, Nitrania najmä vďaka zlepšenej trojkovej streľbe a výbornému výkonu Tomeka zápas otočili a ujali sa po víťazstve 74:65 vedenia 2:1 na zápasy.

AX SPU viedol v polčase štvrtého zápasu 10-bodovým rozdielom a zdalo sa, že je na najlepšej ceste do semifinále. Zverenci mladého trénera Maroša Kováčika sa ale v druhom polčase vypli k veľkému výkonu, zápas napokon vyhrali o 9 bodov (92:83) a posunuli tak sériu do piateho rozhodujúceho zápasu. „V prvom polčase sa naše vedenie odvíjalo od toho, že sa nám darilo strelecky spoza oblúka. Po prestávke sa však už Pohánka s Fapšom nevedeli presadiť. Celkovo sme druhý polčas hrali nie podľa predstáv, a preto to dopadlo takto. Komárno zápas zlomilo úsilím a vďaka našim hlúpym chybám. Piaty zápas však hráme doma, v základnej časti sme si preto vybojovali druhú priečku, aby sme mali výhodu domáceho prostredia, a viac k tomu netreba povedať,“ rázne poznamenal po zápase tréner Nitry Ľubomír Urban.

„Sériu sme dostali do piateho zápasu. Cítime sa v psychologickej výhode, Nitra bola v základnej časti druhá, my siedmi, takže Nitra bude musieť hrať, aby potvrdila rolu favorita,“  povedal po štvrtom zápase kormidelník MBK Maroš Kováčik, čím akoby chcel vytvoriť ešte väčší tlak na hráčov Nitry. Sklamanie pod Zoborom po prípadnom neúspechu v rozhodujúcom dueli štvrťfinálovej série by bolo veľké, čo v rozhovore pre eBasket.sk priznal aj nitriansky krídelník Ľuboš Pohánka: „Chceli sme rozhodnúť už v Komárne. Žiaľ, nepodarilo sa. Tréner Urban nám vyčítal, že sme si prehrali vyhraný zápas. Prebrali sme to v šatni. Čo to odznelo, hlavné sme si ale nechali na neskôr. Neriešili sme to hneď po zápase. Všetko, čo nám nevychádzalo, musíme odstrániť. Ohľadom soboty sa nie je o čom baviť. Musíme vyhrať za každú cenu, inak by to bolo veľké sklamanie." Kto čakal v piatom zápase dramatické vyvrcholenie tejto série, ostal sklamaný. Nitrania od úvodu na ihrisku jasne dominovali, už do polčasu si vytvorili 17-bodové vedenie, ktoré v druhom polčase ešte natiahli na priepastných 29 bodov(84:55). Z postupu do bojov o medaily sa tak tešila Nitra. Tréner AX SPU ”Mexo” Urban zhodnotil celú sériu nasledovnými slovami: „Je ťažko hodnotiť iba dnešný zápas, treba vidieť globálne celú sériu. Mala určité zákonitosti. Výhoda domáceho prostredia väčšinou hrá rolu a dnes sa to potvrdilo. Za kľúčový považujem druhý zápas série v Komárne. Celá séria dopadla podľa očakávania, aj keď sa postup nerodil ľahko. Ale možno je pre nás lepšie pod veľkým tlakom bojovať päť zápasov o postup, ako čakať na súpera a iba trénovať.“ Na otázku kedy začal veriť v postup svojho tímu do semifinále reagoval: „Ja som veril už po stredajšom zápase. Štvrtok a piatok som to hovoril celý deň. Nebola alternatíva, museli sme sa iba skoncentrovať. Otázne bolo iba, o koľko vyhráme. Potrebovali sme psychológiu naladiť, že niet pochýb o víťazstve. Celý rok sme dreli pre výhodu domáceho prostredia, bolo by trestuhodné túto šancu nevyužiť.“ Maroš Kováčik napriek vysokej prehre a vypadnutiu Komárna z play-off uznal kvality súpera a zaželal Nitre veľa úspechov do ďalších zápasov: „Postúpil lepší tím. Trošku sme neuniesli psychickú ťarchu piateho zápasu.  Nitra si postup zaslúžila, ja jej blahoželám a držím prsty do ďalších bojov. Ja by som bol by som šťastný, keby som mohol povedať, že sme prehrali s majstrom. Asi sa prejavila kvalita na strane Nitry a dokázala, prečo bola druhá v sezóne. Ja som prišiel k mužstvu v januári a keby mi vtedy niekto povedal, že s Nitrou vypadneme na päť zápasov, ja by som to bral všetkými piatimi.“